Многие люди обеспокоены тем, что человеческие существа оказывают на мир природы вредоносное влияние. Обеспокоенность общества состоянием окружающей среды привела к появлению движений и партий «зеленых», таких как «Друзья Земли» и «Гринпис», которые принимают активное участие в решении вопросов, связанных с окружающей средой. Хотя у «зеленых» существуют различные подходы, общим является стремление к активным действиям в защиту окружающей среды на Земле, к сохранению, а не истощению, ее ресурсов и к защите остающихся видов животных.

Начало движения «зеленых» и общественной озабоченности проблемами окружающей среды восходит к знаменитому докладу «Пределы роста», опубликованному в начале 1970-х гг.

Римским клубом (Meadows et al. 1974). Римский клуб — это группа промышленников, консультантов по бизнесу и государственных служащих, возникшая в столице Италии. Римский клуб инициировал исследование, которое, используя методы компьютерного моделирования, составило прогнозы о последствиях продолжающегося экономического роста, роста народонаселения, загрязнения окружающей среды и истощения природных ресурсов. Компьютерная модель показала, что произойдет, если тенденции, которые сформировались между 1900 и 1970 гг., будут продолжать действовать до 2100 г. В компьютерные прогнозы вносились изменения, чтобы получилось множество возможных вариантов последствий в зависимости от различных темпов роста соответствующих факторов. Исследователи установили, что каждый раз, когда они меняли одну переменную, это вело в конечном итоге к кризису окружающей среды. Основной вывод из доклада Римского клуба гласил, что темпы индустриального роста несовместимы с ограниченным характером земных ресурсов и со способностью нашей планеты выдерживать рост населения и справляться с загрязнением. В докладе указывалось, что окружающая среда не вынесет современных масштабов роста «населения, индустриализации, загрязнения, производства продуктов питания и истощения ресурсов» (Meadoivs et al. 1974: 23).

Доклад Римского клуба подвергся критике с разных сторон, и его авторы позднее признали, что некоторые критические замечания были обоснованными. Метод, использованный исследователями, был сосредоточен на физических пределах и исходил из современных темпов роста и обновления технологии. В докладе не учитывалась в достаточной степени способность людей реагировать на опасности, грозящие окружающей среде, путем совершенствования технологии или с помощью политических мер. Более того, как отметили критики, рыночные силы сами могут способствовать ограничению сверхэксплуатации ресурсов. Например, если запасы какого-либо минерала, скажем, магния, оскудеют, цена магния возрастет. Поскольку магний станет более дорогим, его станут использовать меньше, а возможно даже, производители найдут способ, если цепа на магний возрастет слишком резко, вообще обойтись без него.

В свою защиту исследователи выдвинули аргумент о том, что они не пытались предсказывать будущее, но стремились только показать, что случится, если не будет осуществлено никаких изменений. Каковы бы ни были недостатки доклада, он произвел сильное впечатление на общественное сознание. Он заставил многих людей осознать разрушительные последствия, которые могут иметь индустриальное развитие и технология, а’ также послужил предупреждением об опасности, которую представляют различные формы загрязнения, если им позволить беспрепятственно развиваться.

Главная мысль доклада «Пределы роста» состояла в том, что существуют как социальные, так и природные факторы, устанавливающие пределы того, сколько Земля может выдержать продолжающееся экономическое развитие и рост населения. Данные, представленные в докладе Римского клуба, были использованы многими группами как основание для призыва к резкому сокращению экономического развития с целью защиты окружающей среды. Однако такой взгляд был подвергнут критике как несостоятельный и ненужный. Согласно мнению этих критиков, экономическое развитие может и должно продолжаться, потому что оно способствует увеличению мирового богатства. Если помешать процессам индустриального развития в слаборазвитых странах, эти страны никогда не смогут догнать более богатые страны.