Все современные индустриальные общества являются в высокой степени урбанизированными. Крупнейшие города мира в индустриальных странах насчитывают до 25 млн жителей, а конурбации — скопления городов, образующих обширные зоны городской застройки, — могут иметь и гораздо большее число жителей. Наиболее экстремальной формой городской жизни сегодня является та, которую некоторые называют мегалополис, или «город городов». Этот термин появился в Древней Греции и обозначал город-государство, который по замыслу должен был стать предметом зависти всех цивилизаций. Но современное употребление этого слова имеет весьма отдаленное отношение к той мечте. В наше время это слово впервые употребили применительно к северо-восточному побережью США — конурбации протяженностью 450 миль от Бостона на севере до окрестностей Вашингтона, округ Колумбия, на юге. В этом районе сегодня проживает около 40 млн жителей при плотности населения 700 чел. на 1 кв. милю.

Великобритания первой пережила индустриализацию и также первой превратилась из страны сельской в страну с преимущественно городским населением. В 1800 г. намного менее 20 % населения жило в городах, насчитывающих более чем 10 000 жителей. К 1900 г. эта доля составила 74%. Столицу — Лондон — в 1800 г. считали своим домом 1,1 млн жителей, к началу XX в. ее население превысило 7 млн. Тогда Лондон был, несомненно, самым большим городом во всем мире, крупным промышленным, коммерческим и финансовым центром в самом сердце все еще расширявшейся Британской империи.

Урбанизация большинства других европейских стран, а также Соединенных Штатов Америки произошла несколько позже, но уже начавшись, в некоторых случаях проходила даже быстрее. В 1800 г. Соединенные Штаты были более сельской страной, нежели ведущие европейские страны того же времени. Менее 10 % американского населения жило в населенных пунктах, насчитывавших более 2 500 чел. Сегодня в них живет значительно больше чем три четверти американцев. За период между 1800 и 1900 гг. население Нью-Йорка выросло от 60 тыс. до 4,8 млн чел.!

Урбанизация в XX в. — глобальный процесс, в который все больше втягиваются и развивающиеся страны (см. рис. 18.1). До 1900-х гг. практически весь рост городов приходился на Запад: в последующие годы наблюдалось некоторое расширение городов в развивающихся странах, но основной период роста пришелся примерно на последние полвека. Между I960 и 1992 гг. число городских жителей в мире увеличилось на 1,4 млрд чел. В течение следующих двадцати лет оно увеличится еще на 2 млрд.

Городское население растет гораздо быстрее, чем население мира в целом: 39 % мирового населения в 1975 г. жили в городах различного типа; по подсчетам ООН, эта цифра достигнет 50 % в 2000 г. и 63 % в 2025 г. В Восточной и Южной Азии будет проживать примерно половина населения земного шара, и к этому времени горожан и в Африке, и в Южной Америке будет больше, чем в Европе.