Человеческие общества зависят от многих ресурсов, которые черпаются из мира природы, — это вода, древесина, рыба, животные и растения. Эти элементы часто обозначают термином возобновляемые ресурсы, потому что в условиях здоровой экосистемы они автоматически с течением времени восстанавливают себя. Однако если потребление восстанавливаемых ресурсов становится несбалансированным или чрезвычайно большим, возникает

опасность, что они могут полностью истощиться. Некоторые факты приводят к мысли, что подобный процесс, возможно, уже идет. У многих людей, борющихся за сохранение окружающей природы, ухудшение ситуации с возобновляемыми ресурсами вызывает глубокую озабоченность.

Воду как-то трудно представить себе как ресурс, который может истощиться, ведь ее запасы постоянно пополняются во время дождя. Если вы живете в Европе или Северной Америке, вы, возможно, вообще никогда и не думали о запасах воды, разве что иногда, когда в летние месяцы на использование воды вводились некоторые ограничения. Вместе с тем, для людей во многих частях света доступ к постоянному источнику воды является хронической тяжелой проблемой. В некоторых густо населенных регионах высокая потребность в воде не удовлетворяется имеющимися запасами воды. В засушливом климате Северной Африки и Ближнего Востока, например, потребность в воде ощущается очень остро, и нехватка водных источников стала обычным явлением. Данная тенденция почти наверняка будет усиливаться в последующие годы.

Это объясняется несколькими причинами. Первая из них состоит в том, что предсказываемый рост народонаселения мира в ближайшие двадцать пять лет будет, вероятно, в значительной мере происходить в тех регионах, которые уже испытывают нехватку воды. Более того, этот рост в значительной мере будет наблюдаться в городских регионах, инфраструктура которых столкнется с немалыми трудностями в обеспечении потребностей возросшего населения в воде и канализации.

Глобальное потепление также, возможно, оказывает влияние на истощение запасов воды (см. ниже). По мере повышения температуры потребуегся больше воды для питья и орошения. Вместе с тем, вполне вероятно также, что грунтовые воды не будут восполняться с той же быстротой, как раньше, и что, кроме того, увеличатся темпы испарения воды. Наконец, изменения в климатических моделях, которые, возможно, будут сопровождать глобальное потепление, скорее всего окажут воздействие на существующие модели выпадения осадков, совершенно непредсказуемым образом изменив доступ к запасам воды.