На протяжении всей своей истории люди зависели от воды, которая удовлетворяла множество важных потребностей — утоление жажды, приготовление пищи, мытье и стирка, полив посевов, рыболовство и многие другие занятия. Несмотря на то что вода является одним из самых ценных и необходимых природных ресурсов, ей тоже был нанесен огромный ущерб из-за злоупотреблений со стороны человека. Долгие годы отходы, как человеческие, так и производственные, люди выбрасывали прямо в реки и океаны, нисколько об этом не задумываясь. И только в последние полстолетия или около того были предприняты согласованные усилия во многих странах, с тем чтобы защитить качество воды, сохранить рыбу и живую природу, зависящую от воды, обеспечить людям возможность пользоваться чистой водой. Несмотря на все эти усилия, загрязнение воды остается во многих частях мира серьезной проблемой.

Загрязнение воды понимается в широком смысле как заражение водных источников токсическими химическими веществами и минералами, пестицидами и неочищенными сточными водами. Это представляет огромную угрозу для людей в развивающихся странах, где 30 % населения не имеет доступа к безопасной питьевой воде. Системы водоснабжения и канализации остаются недостаточно развитыми во многих беднейших странах мира, и мусор зачастую выбрасывается прямо в ручьи, реки и озера. Высокий уровень зараженности воды бактериями, вызванный сбросом неочищенных сточных вод, приводит к распространению самых разных заболеваний, связанных с грязной водой, таких как диарея, дизентерия и гепатиты. Ежегодно из-за зараженной воды поносами заболевают не менее 2 млрд чел.; 5 млн чел. каждый год умирают от диареи.

В индустриальных странах случаи загрязнения воды часто возникают при чрезмерном использовании удобрений в сельскохозяйственных регионах. На протяжении многих лет нитраты из химических пестицидов просачиваются в грунтовые воды; почти 25 % почвенных вод в Европе обнаруживает уровень заражения, более высокий, чем считается допустимым в Европейском Союзе (UNDP1998). Наиболее загрязненную воду можно обнаружить вблизи бывших индустриальных

районов, где следы ртути, свинца и других металлов задерживаются в отвалах и продолжают медленно выделять загрязняющие вещества в грунтовые воды еще длительное время.

Качество воды в большинстве западных индустриальных стран в последние годы улучшилось. Однако в Восточной Европе и бывшем Советском Союзе загрязнение рек остается вполне реальной угрозой. Четыре пятых проб воды, взятых из 200 рек бывшего Советского Союза, показали, что уровень зараженности по-прежнему угрожающе высок.