Шаманизм — это всемирно распространенная магико- духовная система, в рамках которой экстрасенс племени, или шаман (называемый также ведуном, лекарем, жрецом, магом, колдуном, прорицателем или мудрецом), входит в измененное состояние сознания, или транс, и путешествует по «нематериальным мирам» внутри себя. Там он вступает в общение с так называемыми духами мертвых, сверхъестественными существами и союзниками и получает от них знания о будущем или о методах врачевания. Вероятно, племенные шаманы были также первыми сказителями, которые разъясняли соплеменникам, в чем состоит смысл жизни и каково устройство космоса, слагали притчи, которые мы теперь называем мифами.

В ходе своего внутреннего путешествия шахман посещает высшие сферы. Однако для того, чтобы попасть туда, Схму необходимо вначале пройти через подзехмный мир, или царство мертвых, которое у древних шумеров называлось Лозу, у древних египтян — Дуат, а у древних греков — Гадес.

Наиболее сильные шаманы обладают естественной способностью входить в состояние транса по желанию. Большинство из них обретают эту способность в результате какой-либо болезни, кризиса или травмы — некоего испытания, из которого они выходят «перерожденными».

Это перерождение — инициация шамана, после которой он становится причастным тайнам. Часто это ужасный опыт: шаману кажется, что он умирает, что его расчленяют или разрывают на куски, — отсюда ассоциация с подземным миром, который мы ныне называем адом. При этом сознание инициируемого разрушается и воссоздается заново, после чего он может выполнять свои новые функции посредника между этим миром и миром потусторонним. После такого испытания шамана считают новым человеком, и он получает новое имя, — ибо, подобно архетипическому воскресающему богу, он умер и родился заново, обретя глубочайшую мудрость и знание тайн жизни и смерти.

Иисуса вел Святой Дух, Артуру сопутствовал мудрый Мерлин, Осирису и Гору все объяснял Тот, — точно так же у новопосвященного шамана обычно есть наставник, или «дух-хранитель», — возможно, это дух предыдущего шамана или кого-то из предков. Кроме того, шаману сопутствует дух какого-либо животного, у которого он черпает силу, — это так называемое «животное силы».

Многие западные антропологи, изучавшие в начале XX века аборигенные культуры, полагали, что в состоянии транса шаман обнаруживает симптомы, сходные с теми, что проявляются при шизофрении или эпилепсии. Поэтому ученые полагали, что шаманы вовсе не являются духовными посредниками между мирами, а просто страдают какой-то формой психического расстройства. Вполне вероятно, что эти ранние исследования характеризуют не столько шаманов, сколько самих ученых, свидетельствуя о доминировании у этих антропологов левого полушария мозга.

Шаманы использовали ряд техник, направленных на то, чтобы вызвать у себя измененные состояния сознания, сопровождаемые возвышенными переживаниями, которые нередко описываются как приятно экстатические или даже напоминающие оргазм. Подобным же образом описывают также кульминационный момент духовного просветления (например, библейскую «кардию» или индуистское «пробуждение Кундалини»), который также сравнивают с усиленным в тысячи раз сексуальным оргазмом. Термин «Сияющие» указывает именно на эту вспышку яркого света в момент, когда загорается «внутреннее солнце».

Для вхождения в иные состояния сознания и иные миры шаманы иногда принимали галлюциногенные вещества, после чего шамана иногда полагалось связать. Другая техника включает в себя игру на барабане, сделанном из древесного ствола. Шаман выбивает на этом барабане особые гипнотические ритмы, вводящие его в состояние транса.