В век глобализации, когда люди отчаянно нуждаются во взаимопонимании и диалоге, религиозный фундаментализм может быть деструктивной силой. Фундаментализм чреват возможностью насилия — в случае исламского и христианского фундаментализма примеры насилия, вызванного приверженностью к религии, встречаются достаточно часто.

В последние несколько лет имел место ряд кровавых столкновений между исламскими и христианскими группами населения в Ливане, Индонезии и других странах. Тем не менее, в мире, который все более становится космополитическим, больше, чем когда-либо раньше, наблюдается контактов между людьми самых разных традиций и верований.

По мере того как люди перестают беспрекословно принимать традиционные идеи, мы все оказываемся вынужденными жить более открыто и рационально — необходимы дискуссия и диалог между людьми с различными убеждениями. Дискуссия и диалог — это основной путь к сдерживанию насилия или его постепенному исчезновению.

1. Религия существует во всех известных обществах, хотя религиозные верования и обряды варьируются от культуры к культуре. Все религии предполагают тот или иной набор символов, внушающих чувство благоговения и связанных с ритуалами, совершаемыми определенной общиной верующих.

2. Тотемизм и анимизм — это распространенные типы религии в небольших культурах. При тотемизме некоторый вид животного или растения считается обладающим сверхъестественной силой. Анимизм означает веру в духов или призраков, населяющих тот же мир, что и человеческие существа, и иногда завладевающих людьми.

3. Тремя наиболее влиятельными монотеистическими религиями (религиями, в которых существует только один Бог) в мировой истории являются иудаизм, христианство и ислам. Политеизм (вера в нескольких или многих богов) распространен в других религиях. В некоторых религиях, например в конфуцианстве, богов или сверхъестественных существ нет.

4. Взгляды социологов в области религии испытали в значительной степени влияние трех «классических» мыслителей: Маркса, Дюркгейма и Вебера. Все они понимали религию как в своей сущности иллюзию. Они считали, что созданный религией «загробный» мир есть наш собственный мир, преломленный сквозь призму религиозного символизма.

Для Маркса религия включает сильный идеологический компонент: религия обеспечивает оправдание существующему в обществе неравенству в обладании богатством и властью. Для Дюркгейма религия важна благодаря выполняемой ей функции сплочения — она обеспечивает, в частности, регулярные встречи людей для подтверждения их приверженности к общим верованиям и ценностям.

Для Вебера религия важна в силу той роли, которую она играет в социальных изменениях, в частности, в развитии западного капитализма.

5. Существует четыре основных типа религиозных организаций. Церкви — это крупные и освященные временем религиозные учреждения, обычно характеризующиеся формальной бюрократической структурой и иерархией религиозных чиновников. Секты — это более мелкие и менее формальные группы верующих, обычно создаваемые с целью возрождения традиционной церкви. Если секта существует в течение определенного периода времени и превращается в нечто институционализованное, она становится деноминацией. Культы подобны сектам, но представляют собой еще более слабо связанные группы людей, которые не столько объединяются в некую организацию, сколько следуют определенным сходным ритуалам.

6. Религиозными организациями обычно управляют мужчины. В большинстве религий, особенно в христианстве, образы и символы являются в основном мужскими, однако в некоторых религиях встречаются также и женские божества. Женщины, как правило, были исключены из религиозных иерархий, хотя в англиканской церкви они могут быть рукоположены в сан священника.

7. Секуляризация означает ослабление влияния религии. Определение уровня секуляризации сопряжено с трудностями, потому что при этом необходимо учитывать несколько параметров: количество членов религиозных организаций, их социальный статус, личную религиозность людей. Хотя влияние религии явно уменьшилось, религия отнюдь не находится на грани исчезновения, но продолжает как объединять, так и разделять людей в современном мире.

8. Процент людей, регулярно посещающих церковь, в Соединенном Королевстве и других европейских странах низок. В Соединенных Штатах, напротив, гораздо большая часть населения регулярно ходит в церковь. Число людей в Соединенном Королевстве, Европе и США, которые заявляют, что веруют в Бога, намного превышает количество тех, кто регулярно посещает церковь.

9. Хотя в последние десятилетия у традиционных церквей наблюдается уменьшение количества последователей, наряду с основными направлениями в этих религиях появились многочисленные новые религиозные движения. Новые религиозные движения охватывают широкий круг религиозных и духовных групп, культов и сект. Их можно в грубых чертах разделить на мироутверждающие движения, сходные с группами самопомощи, мироотвергающие движения, которые стремятся уйти от окружающего мира и подвергают его критике, и движения, направленные на приспособление к миру, делающие упор на внутренней религиозной жизни в противовес земным заботам.

10. Милленаристское движение — это движение людей, ожидающих немедленного коллективного спасения — либо в результате некоторого фундаментального изменения в настоящем, либо путем восстановления давно утраченного Золотого века. Апокалиптизм — это вера в божественное откровение о последних событиях истории.

11. В различных религиозных группах в разных частях земли получил распространение фундаментализм. «Фундаменталисты» получили такое название потому, что они верят в возвращение к фундаментальным, базовым принципам своих религиозных доктрин. После Исламской революции 1979 г. в Иране, которая привела к созданию религиозно ориентированного правительства, исламский фундаментализм оказал влияние на многие страны Ближнего Востока. Христианский фундаментализм в Соединенных Штатах является реакцией против господствующих в американском обществе мирских ценностей и ощущаемого морального кризиса. В попытках обратить неверующих в свою веру христианские фундаменталисты были пионерами в создании «электронной церкви» — первыми использовали телевидение, радио и новые технологии для привлечения новых последователей.